El concepto de oficina abierta se remonta a finales de los años setenta, cuando Frank Lloyd Wright, uno de los arquitectos más destacados del siglo XX, propuso un nuevo enfoque de la arquitectura que consistía en descartar la compartimentación para crear espacios abiertos, modernos y habitables. El Museo Guggenheim, una de las creaciones más reconocidas de Wright, sigue los mismos principios: espacio continuo, sin niveles de suelo separados, sólo una rampa en espiral que simboliza la continuidad y el crecimiento.

En 1939, Wright diseñó los Johnson Wax Buildings, la sede de SC Johnson & Son en su estilo arquitectónico orgánico clásico. El plano de la oficina no tenía particiones, sólo largas columnas blancas, escritorios y gabinetes blancos. Interesado por el concepto de libertad y por el hecho de que no tenemos mucho de ella, consideró las oficinas clásicas como una tendencia "fascista, totalitaria" que limitaba la libertad de expresión de los que habitaban el espacio.

En una entrevista con Larry Lafer, cuando se le pregunta qué es un arquitecto, Wright responde que "un arquitecto es un dador de patrones para la cultura de una civilización, un dador de formas".

Desafortunadamente, el ideal de Wright de lo que debería ser una oficina fue modificado por los empresarios que hacinaban a la gente en espacios abiertos, cambiando así su concepto inicial. Esto llevó a la invención del cubículo en 1960, que aportó más estructura y privacidad a los espacios de trabajo.  

Desde principios de los años 90, las oficinas abiertas han vuelto a aparecer. Con la promesa de una colaboración interdisciplinaria, una mayor transparencia y una comunicación más eficaz, las empresas han vuelto a adoptar las oficinas abiertas. Sin embargo, ¿están cumpliendo su promesa?

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En un estudio reciente publicado por la "Philosophical Transactions of the Royal Society B: Biological Sciences", los investigadores de Harvard Ethan S. Bernstein y Stephen Turban observan dos empresas de Fortune 500 antes y después de cambiar a oficinas abiertas. El estudio analiza la interacción entre ciento cincuenta empleados a partir de datos recogidos de dispositivos portátiles avanzados y de comunicación electrónica. Contrariamente a lo que todos esperaban, el número de paredes físicas que se derrumbaron fue directamente proporcional al número de interacciones entre los miembros del equipo. La comunicación por correo electrónico aumentó en aproximadamente un 70% y en las revisiones de rendimiento, los ejecutivos informaron que la productividad, medida por las métricas cualitativas internas, había disminuido significativamente con la nueva reconfiguración de los lugares de trabajo.

Otro estudio realizado por la Universidad de Auckland examinó la interacción entre 1.000 empleados en espacios de oficina compartidos o hot-desking, centrándose en las actitudes y comportamientos sobre el uso compartido de oficinas. Los resultados mostraron que cuando los equipos tenían que compartir espacio de oficina, el ambiente se volvió menos cooperativo, comunicativo y la percepción de que el equipo estaba funcionando coherentemente disminuyó significativamente. Ninguno de estos resultados es sorprendente, dado que las oficinas abiertas no proporcionan espacios para la reflexión, el control y la creación.

En un reciente artículo de blog sobre la reconfiguración de los espacios de trabajo, Atlassian aporta un par de argumentos bien fundamentados a favor de las oficinas abiertas. Según la empresa, las oficinas abiertas funcionan siempre y cuando cumplan algunas condiciones. En primer lugar, el diseño de la oficina debe estar en línea con los valores de la empresa, y los empleados deben poder elegir si trabajan mejor en un entorno abierto o en una cabina insonorizada. Además, la oficina de la esquina ya no está reservada para los ejecutivos. Los escritorios se colocan más cerca de las ventanas para permitir una iluminación más natural. Esto crea una atmósfera de igualdad, apertura y amabilidad. Los equipos pueden elegir dónde quieren sentarse y cuándo necesitan una reunión ad-hoc en uno de los recovecos de diseño intrincado.

En general, la idea de que los equipos interdisciplinarios aprenden unos de otros en una oficina abierta y que en este espacio es más probable que los equipos aporten ideas innovadoras es atractiva en teoría, pero en la práctica, lo que contribuye a realizar un buen trabajo es la capacidad de concentrarse y trabajar sin interrupciones.